A nebulosa Hélice en infravermellos

helix_spitzerschmidt_960Créditos da imaxe: NASA, JPL-Caltech, Spitzer Space Telescope; Procesado: Judy Schmidt

Explicación: que fai que este ollo cósmico pareza tan vermello? O po. A imaxe publicada do telescopio espacial automático Spitzer amosa a luz infravermella desde a ben estudada nebulosa Hélice (NGC 7293) a tan só 700 anos luz de distancia na constelación do portador de auga Aquarius. O casulo de dous anos luz de diámetro de po e gas ao redor dunha anana branca central foi considerado durante moito tempo un exemplo excelente dunha nebulosa planetaria, que representa os estados finais na evolución dunha estrela de tipo solar. Pero os datos do Spitzer amosan á propia estrela central da nebulosa está inmersa nun brillo infravermello abraiantemente brillante. Os modelos suxiren que o brillo está producido por un disco de refugallos de po. Incluso aínda que o material nebular foi expulsado desde a estrela hai moitos milleiros de anos, o po circundante podería ser xerado por colisións nunha reserva de obxectos analógos ao cinto de Kuiper ou a cometaria nube de Oort do noso propio Sistema Solar. Os corpos cometarios, formados no afastado sistema planetario, terían sobrevivido así incluso ás emocionantes últimas etapas da evolución da estrela.